Donde se encuentra el oro

El oro de las minas

El oro es celestial, en todo el sentido de la palabra. La mayoría de la gente no lo sabe, pero, aunque nosotros extraemos oro aquí en la Tierra, todo el oro que se deposita en nuestro planeta se formó durante las explosiones de estrellas y las colisiones de asteroides, y acabó llegando a la Tierra con el paso del tiempo.

El oro puro es una sustancia maleable y blanda, de color amarillo cálido y brillante. Es tan blando que, en su forma más pura, no se puede utilizar para el uso diario. Para endurecerlo, se alea con una mezcla de metales como la plata, el cobre, el platino, el paladio y el zinc.

Existen dos teorías principales sobre la formación del oro, ambas relacionadas con las estrellas. Una implica la explosión de estrellas supernovas y la consiguiente fusión nuclear que crea átomos de oro, y la otra, la colisión de estrellas de neutrones que da lugar a una explosión de rayos gamma, una de las más potentes posibles.

En su forma natural, se encuentra en las profundidades de las capas de la tierra, donde es transportado por el agua, la lava fundida y las erupciones volcánicas, y los terremotos. Los geólogos han encontrado oro en rocas de hace 4.500 millones de años.

Dónde se puede encontrar oro

El oro es una sustancia muy rara que constituye sólo ~3 partes por billón de la capa exterior de la Tierra (¡imagínese mil millones de caramelos en un lugar y sólo 3 de ellos fueran de oro!) Su rareza y sus propiedades físicas han hecho del oro uno de los recursos naturales más preciados de la Tierra.

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Cuando el oro se encuentra en las rocas, casi siempre está en estado puro. Las piezas grandes de oro se llaman pepitas y las pequeñas se conocen como polvo de oro. La unidad de medida más común del oro es la onza troy. Una onza troy de oro pesa 31,1 gramos.

El oro, al igual que el hierro, el cobre, el plomo y el estaño, es un metal. El oro es el único metal amarillo y es químicamente muy estable. No se combina fácilmente con otras sustancias y, por tanto, no se corroe ni se empaña. Debido a esta propiedad, casi siempre se encuentra en la naturaleza como oro puro. Es lo que se denomina “oro nativo”. Esto significa que los primeros humanos podían recoger el oro y utilizarlo sin tener que fundir o refinar el metal a partir de un mineral.

El oro es pesado: pesa más de diecinueve veces más que el agua y es casi dos veces más pesado que el plomo. Si tuviéramos suficiente oro para llenar un cartón de leche de un litro, pesaría 19,3 kilogramos. El mismo volumen de leche pesa sólo un kilo.

Cómo encontrar oro en las rocas

El oro se descubrió por primera vez en forma de brillantes pepitas amarillas. “El oro está donde se encuentra”, dice el refrán, y el oro se descubrió por primera vez en su estado natural, en arroyos de todo el mundo. Sin duda fue el primer metal conocido por los primeros homínidos.

Dado que el oro está muy disperso por el mundo geológico, su descubrimiento se produjo para muchos grupos diferentes en muchos lugares distintos. Y casi todos los que lo encontraron quedaron impresionados por él, al igual que la cultura en desarrollo en la que vivían.El oro fue el primer metal ampliamente conocido por nuestra especie. Cuando pensamos en el progreso histórico de la tecnología, consideramos el desarrollo del hierro y del cobre como las mayores contribuciones al progreso económico y cultural de nuestra especie, pero el oro fue el primero. El oro es el metal más fácil de trabajar, ya que se encuentra en un estado prácticamente puro y viable, mientras que la mayoría de los demás metales suelen encontrarse en yacimientos que presentan cierta dificultad para su fundición. Los primeros usos del oro fueron sin duda ornamentales, y su brillo y permanencia (no se corroe ni se empaña) lo relacionaron con las deidades y la realeza en las primeras civilizaciones. El oro siempre ha sido un material poderoso. La historia más antigua de la interacción humana con el oro se ha perdido hace tiempo, pero su asociación con los dioses, con la inmortalidad y con la propia riqueza son comunes a muchas culturas de todo el mundo.

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Lavado de oro

Cualquiera que batee en busca de oro espera verse recompensado por el brillo de los colores en el fino material recogido en el fondo de la batea. Aunque el ejercicio y la actividad al aire libre de la prospección son gratificantes, hay pocas emociones comparables a la de encontrar oro.

Incluso un informe de ensayo que muestre un contenido apreciable de oro en una muestra obtenida de un yacimiento es emocionante. Sin embargo, el aspirante a prospector que espera obtener un beneficio económico debe considerar cuidadosamente todos los hechos pertinentes antes de decidirse a realizar una prospección.

Sólo unos pocos prospectores entre los muchos miles que buscaron en la parte occidental de los Estados Unidos encontraron alguna vez un depósito valioso. La mayoría de los distritos mineros de oro del Oeste fueron localizados por pioneros, muchos de los cuales eran experimentados mineros de oro de la región sur de los Apalaches, pero incluso en la época colonial sólo una pequeña proporción de los buscadores de oro tuvo éxito.

Prospección hidrogeoquímica del oro: Las aguas subterráneas recogidas en pozos, manantiales y perforaciones pueden proporcionar pistas sobre la presencia de depósitos de oro subterráneos. A medida que las aguas subterráneas fluyen a través del yacimiento, se lixivian cantidades mínimas de oro de las rocas. A veces, estas cantidades pueden detectarse en las muestras de agua subterránea recogidas en pozos situados en la pendiente del yacimiento. Imagen del USGS.